En okänd kändis

Få svenskar har blivit så kända i USA och samtidigt så okända i Sverige som illustratören Gustaf Tenggren.

Gustaf Tenggren, Kvistvättens knyte

Om man ställer sig på Drottningatan och frågar ett antal slumpvis utvalda förbipasserande om de vet vem John Bauer var, är chansen rätt god att få ett jakande svar, och som bonus en inlevelsefull beskrivning av hans bildvärld som den tedde sig i sagoklassikern Bland Tomtar och Troll. Om man däremot frågar samma personer om Gustaf Tenggren, är det sannolikt att de ställer sig frågande. Trots att Tenggren efterträdde Bauer som illustratör av den anrika antologin och medverkade i tio årgångar, medan Bauer själv bara gjorde åtta, är han nästan totalt okänd för den genomsnittlige svensken. Att han utvandrade till USA 1920 är förstås en viktig anledning till hans anonymitet i Sverige. Men med tanke på den uppmärksamhet som ägnas andra världsberömda svenskar, till exempel Greta Garbo, Björn Borg, Abba eller Ingmar Bergman, är det märkligt att Gustaf Tenggren så helt passerat under radarn. För hans karriär är sannerligen märkvärdig.

Född 1896 i ett fallfärdigt soldattorp i den lilla västgötska socknen Magra, flyttade Gustaf med sin familj till en utkant i Göteborg strax före förra sekelskiftet. Med åtta personer i en enrumslägenhet blev det snabbt nödvändigt för Gustaf att bidra till försörjningen. Efter fyra år i skolan blev han springschas men fick så småningom börja som litograflärling. Med hjälp av ett stipendium kunde han 1910 som trettonåring börja på Slöjdföreningens skola och tre år senare på Valands konstskola. Under sitt sista skolår 1916-1917 där hade han redan inlett sin karriär som illustratör och konstnär.

Det definitiva språnget till USA togs via flera uppdrag i Köpenhamn sommaren 1920. I Cleveland, Ohio, bodde sedan tidigare två av hans systrar. Där grundlade Tenggren sitt renommé som unik tecknare och konstnär, begåvad med en visionär och bisarr fantasi. Hans bildvärld var en cocktail av barndomens svenska sagoväsen, karibiska pirater, antika mytologiska hjältar och arabiska köpmän och slavinnor ur Tusen och en natt. Tenggrens flytt till New York City blev den logiska följden och han etablerade sig snabbt som en fullvärdig konkurrent till de mest namnkunniga illustratörerna på den amerikanska marknaden: N. C. Wyeth, Maxfield Parrish och J. C. Leyendecker. En rad illustrerade böcker, kalendrar, lukrativa annonsuppdrag, porträttbeställningar och tidningsillustrationer genererade stora inkomster och gjorde hans namn välkänt under tjugotalet.
Det var alltså en stjärnartist med legendstatus som Walt Disney headhuntade 1936. Under de tre år han var anställd vid studion medverkade han i en rad av Disneys främsta filmer, bland dem Snövit, Pinocchio, Bambi och Fantasia.

Efter att han lämnat Disney 1939 inledde han ett långvarigt samarbete med tryckeriet Western Printings bokagentur, Artists and Writers Guild. Från 1940-talet producerade han en rad av miljonsäljande barnbilderböcker, många med prefixet "Tenggren's", som till exempel Tenggren's Mother Goose. Hans långa serie av Little Golden Books, här i Sverige kända som FIB:s gyllene böcker, var stora försäljnings­succeer. En av dem, The Poky Little Puppy, (Den nyfikna hundvalpen) hade vid millennieskiftet 2000 sålt 15 miljoner exemplar och var därmed USAs bäst säljande illustrerade barnbok någonsin.

När han avled 1970 hade han illustrerat 50 böcker under lika många år i USA och var en institution inom amerikansk barnboks­kultur.

Text Lars Emanuelsson

Verk av Gustaf Tengren på Klassiska
Nr 2252-2287

För mer information kontakta
Pierre Olbers, tel: 08-453 67 61
pierre.olbers@auktionsverket.se

Hör det spännande inslaget om Gustaf Tenggren på Kulturnyheterna på svtplay

I november 2014 utkommer boken Gustaf Tenggren - en biografi av Lars Emanuelsson och Oskar Ekman. Förlag: Kartago, ett förlag i Bonniergruppen.
Detta är den första och enda existerande biografin om Gustaf Tenggren. En längre artikel av Lars Emanuelsson publicerades 2007 i den amerikanska tidskriften för illustrationskonst, Illustration Magazine.